細胞移植將取代器官捐贈?

2013⋅12⋅13
細胞移植將取代器官捐贈?
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2013⋅12⋅13
細胞移植將取代器官捐贈?

12月10日為國際人權日,台灣醫界、人權團體和器官移植協會也在這天呼籲中國停止活摘器官的行為,並呼籲社會反對活體器官捐贈。台灣每年平均有8300人等待器官移植,但卻僅有200多人捐贈器官,導致不少透過仲介進行買賣、或前往境外(尤其是器官移植的輸出大國中國)接受移植的消息紛紛傳出。

器官被商品化,不僅帶來醫療風險及道德疑慮,更違反了人權。 為了避免上述情況而訂立的器官捐贈明文條例中強調:進行器官捐贈交易時,需審慎地評估捐贈管道及器官來源,以保障捐贈者、接受者與醫療人員在心理、社會、醫療上的生命與安全,藉此將引發醫療糾紛的可能性降至最低。

令人擔心的是,即使明文規定,器官捐贈仍存有許多道德上的爭議與鑽漏洞的行為。事實上,在美國每天就有十幾人會因缺乏捐贈器官而死去,再加上人口老化上升、所捐贈的器官不足以被妥善配置,造成私下進行器官商業交易的新聞仍然時有耳聞。

曾以首次亞洲屍肝移植手術樹立典範的外科醫生,Susan Lim,在工作過程中面臨生與死的情感衝突而引發她對器官移植有新的體悟,並促使她著手再生醫學的研究,希望藉由幹細胞應用的技術,找到取代器官移植的可能。


難道不能迴避死亡,來助人重生?

Lim改變對器官移植看法的轉捩點,就發生於她懷孕時,接到一份工作:從等待處決的囚犯身上獲取器官。她必須一早開車到監獄,戴上手套,接收死囚屍體,取出器官,再將器官帶回醫院,為病人進行移植手術。

每當她步入牢獄,與一位又一位死囚四目相視時,就會感到毛骨悚然。那段日子,她每天面對死亡所帶來的悲傷又夾雜著病人獲得新生的喜悅。這使Lim的內心感到衝突,她自問:難道沒有更好的方法,既能迴避死亡,又可以助人重生?

就在同一時期,外科手術有了突破性的發展,那就是自寬大的切口,發展到鎖孔式的微創技術,這種概念,也同時運用到了再生醫學上,那就是細胞移植,成為取代器官移植的新契機。


以幹細胞再造身體零件

在探討細胞移植的可能性之前,要先了解器官移植這種「更換」的概念。假設一台車子故障,你必定將之帶到修車廠,等待修車廠人員從倉庫拿出新的零件來做更換。這種更換毀損、短缺零件的概念,就如同現代醫學中輸血、骨髓移植、器官移植的方式;然而,如果碰上了沒有零件、或零件不合(如器官異體相斥)的狀況,該怎麼辦?

醫界中被稱作「萬用細胞」的幹細胞,便是解決這個狀況的契機。若將幹細胞技術應用在組織器官上,就是當零件短缺時,有可能「再造」零件。其實,人體本身就有自我重組的能力,像是皮膚、血液、器官,都是藉由幹細胞的分裂與分化來進行更新,正如同樹的枝幹會不斷生長、分支;而幹細胞之所以能持續運作,在於它是並未經過細胞特化的原始細胞,還能夠在結構上產生改變,所以具有再生、分化的可能。


幹細胞技術持續突破

依取得來源,幹細胞又可分成「胚胎幹細胞」(ES細胞)、「成體幹細胞」(ASC)與「萬能幹細胞」(IPS)。

1998年,首次從人的胚胎中分離出胚胎幹細胞。一開始的細胞移植技術是想藉由胚胎幹細胞,找到修補人體器官的可能。胚胎幹細胞能作為母細胞,培育成心肌細胞、肝細胞、胰島細胞等等;然而,要取得一個胚胎幹細胞,就得毀掉一個胚胎,這使得胚胎幹細胞的取得在道德上飽受爭議。

因此,Lim將實驗焦點轉移到最沒有爭議的細胞資源,也就是成體幹細胞中的脂肪組織。成體幹細胞,顧名思義是從人體中取得的幹細胞,命名的方式是依照器官、部位的來源來稱呼;因此,Lim所研究的,便是取自脂肪的「脂肪幹細胞」。

相較於胚胎幹細胞,成體幹細胞較無道德爭議,也沒有異體相斥的問題,不過成體幹細胞的分化能力不及胚胎幹細胞。比喻來說,如果胚胎幹細胞是新生兒,那麼成體幹細胞就是成年人,在行為與思維上雖然比較成熟,但也受到較多發展限制。

不過,近年來,日本醫學家山中伸彌與美國的生物學家Jamie Thomson的研究團隊,找到了改善成體幹細胞的方法,也就是幫助細胞時光逆轉,將成體幹細胞重組,還原成類似胚胎的細胞,這也就是第三種幹細胞-IPS,萬能幹細胞。

IPS的重組技術,使得透過幹細胞來治療疾病的想法從理想變為可能。或許將來能透過將幹細胞導入器官受損處,釋放生長因子來修復受損組織,並將之應用在治療心臟病、中風、糖尿病、脊髓損傷、肌肉萎縮、視網膜等疾病上;這項技術,就像砌牆用的磚塊,成為修復人體受損部分的支架。


期許醫療進步能夠改善人權問題

現今,已有多國投入幹細胞的研究與發展。雖然臨床上,它仍有著技術上無法控制幹細胞分化的問題,但不可否認的是,這項技術在再生醫學及基因工程上都有其潛在與突破的可能。透過再造及修復細胞的幹細胞技術,將可取代原本「更換」的概念,幫助人們在未來能夠減少對器官捐贈的需求。

科學家與醫學界的努力也正是為此:在醫療技術的進步下,期許有朝一日,人們能更尊重生命。那些違反人權自由、道德倫理等諸多的不平等與爭議,將能在未來某一天,降至最低。


撰稿:Birdy

發佈於2013⋅12⋅13
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